«Зенит» — «ВЭФ»: наш соперник

«ВЭФ» — один из старожилов Единой лиги ВТБ, участвующий в турнире еще с промосезона. За это время команда пережила несколько взлетов и падений, выходила в четвертьфинал и оставалась внизу турнирной таблицы, а также много раз глобально перестраивалась.
«Зенит» — «ВЭФ»: наш соперник
До сих пор команда играла в плей-офф лишь один раз — в сезоне-2012/13, когда в лиге было 20 участников, а во вторую стадию турнира проходили двенадцать из них. Тогда «ВЭФ» одолел в 1/8 финала «Астану», но дальше попал на ЦСКА со всеми вытекающими. Несколько лет та команда, в которой блистал ныне игрок «Химок» Эрл Роулэнд, оставалась сильнейшей в истории клуба. Большие надежды рижан были связаны с кампанией-2014/15, когда в команде были собраны такие игроки, как Янис Тимма, Джеральд Робинсон и Роберт Лоури, но даже тогда «ВЭФ» не сумел попасть в заветную восьмерку. Прошлый сезон и вовсе сложился для клуба крайне неудачно. Молодой и нестабильный состав, смена тренера — все это привело к потере шансов на плей-офф Единой лиги ВТБ еще в феврале. Окончательно добило команду поражение в финале национального первенства — лишь второе за последние шесть лет.

Сделав выводы из неудачных сезонов, руководство клуба решилось на интересный шаг — пригласить в команду настоящих живых легенд местного баскетбола. Так в «ВЭФ» оказались Янис Блумс и Армандс Шкеле. Эта пара «маленьких» была сильнейшей в латвийском баскетболе в 2000-х годах. Оба изрядно поколесили по Европе, выиграв на двоих немало титулов в различных лигах. Шкеле и вовсе в прошлом сезоне был частью команды, которая лишила «ВЭФ» титула чемпиона Латвии. Кстати, столичный клуб не впервые приглашает звезду из стана главного соперника по национальному первенству — в свое время в статусе чемпиона страны в «ВЭФ» оказался Янис Тимма.

Нынешний «ВЭФ» — это тот редкий случай, когда американские легионеры не играют в команде — середняке Единой лиги ВТБ лидерских ролей. Абдула Гадди в свое время сравнивали с первым номером драфта НБА 2010 года Джоном Уоллом, однако тяжелая травма в молодом возрасте многое изменила в карьере Абдула, который теперь пытается найти себя в Европе. В текущем сезоне Абдул сыграл все матчи Единой лиги, находился на площадке в среднем по 25 минут, дирижировал атаками команды, но сам бросал по кольцу соперника не так часто и не очень точно. Примерно в том же ключе действовал и Кристофер Ричард, разве что набирая больше очков. В концовке регулярки к команде присоединился еще один американский защитник, Алекс Гордон, который должен еще сильнее усилить и без того не самую слабую заднюю линию «ВЭФ».

Все внимание болельщиков рижан, да и соперников, в текущем сезоне сконцентрировано на местных баскетболистах. Единственным игроком, который изначально остался в команде после прошлогоднего провала, стал центровой Мартиньш Мейерс, и он не дал повода усомниться в решении оставить его в команде. По результативности Мейерс — второй в команде и входит в топ-20 всей лиги, а бороться с ним под кольцом получается далеко не у каждого 4–5-го номера. Впрочем, есть у «ВЭФ» и еще один специалист по подборам. Марекс Мейерис также играл в прошлом сезоне в Риге, летом покинул команду, но затем вернулся и составил со своим коллегой зубодробительный дуэт. Теперь любой передней линии соперника сложно продавить пару латышских гигантов, а зрителям и журналистам — не перепутать две похожие фамилии.

Однако самые важные игроки у «ВЭФ» сосредоточены все же на задней линии. Решение сделать ставку на связку ветеранов полностью оправдало себя. Да и Блумс, и Шкеле, в отличие от более молодых американцев, пропускали некоторые матчи из-за травм, но, когда они были на площадке, периметр любого соперника был под угрозой. Блумс забил больше всех трехочковых в лиге, выполняя дальние броски с процентом 38. Готов Янис и всегда пойти в проход, зарабатывая многочисленные фолы, которые он пробивает с отличной точностью. Если дать Блумсу пространство, он может не оставить шансов самому грозному оппоненту.

Янис Блумс
Первые 4 сезона в карьере отыграл в рижских клубах, а затем изрядно поколесил по Европе, выступая в Польше, Литве, Италии, Испании и Греции. Имеет в послужном списке один сезон в Единой лиге — в составе «Астаны». Является капитаном сборной Латвии. Прошлый сезон опытный защитник был одним из лидеров итальянского «Авеллино», а в текущей кампании стал главным снайпером Единой лиги, забросив больше всех трехочковых бросков в регулярном сезоне.

Армандс Шкеле
Вместе с Блумсом начинал карьеру в клубе «Броцены», а потом снова пересекался с ним в польском «Влоцлавеке». Имеет опыт выступлений в Литве, Турции и Бельгии. Два сезона отыграл в Единой лиге за эстонский «Калев». Вместе с Каспарсом Берзиньшем выигрывал чемпионат Латвии в составе «Баронс», а в минувшем сезоне принес первый в истории чемпионский титул клубу «Вальмерия». В «ВЭФ» Шкеле в основном подыгрывает Блумсу, имея серьезные трудности с процентом дальних попаданий.

Мартиньш Мейерс
Единственный игрок «ВЭФ», который сохранил место в команде после не самого удачного сезона-2015/16. Большую часть карьеры провел в «Вентспилсе», а состав рижского клуба пополнил летом 2015-го. В прошлой кампании был не самым заметным игроком в составе «ВЭФ», но сумел раскрыться в текущей кампании, став главным добытчиком очков команды из «краски». По результативности в команде Мейерс уступает лишь Блумсу.