«Зенит» — «Локомотив-Кубань»: представляем соперника

Уже в четвертый раз за текущий сезон «Зенит» сыграет с краснодарским «Локомотивом». До этого сине-бело-голубые уступили железнодорожникам в рамках Единой лиги и дважды в Еврокубке. Предстоящий матч окажет серьезное влияние на борьбу за второе место по итогам регулярного сезона Единой лиги.
«Зенит» — «Локомотив-Кубань»: представляем соперника
Прошлый сезон получился, пожалуй, самым удачным за всю историю существования «Локо». Попав в Евролигу, команда сполна воспользовалась своим шансом, пройдя в «Финал четырех», а там уступив лишь ЦСКА и заняв в самом престижном европейском турнире третье место. В том «Локо» блистали такие звезды, как Малькольм Дилейни, заслуживший этим шанс попробовать себя в НБА, и Энтони Рэндольф, который отправился дальше покорять Евролигу с «Реалом». Впрочем, главной потерей железнодорожников стали даже не эти, безусловно, великолепные игроки, а главный тренер Георгиос Барцокас. Греческий специалист начал комплектовать команду под новый сезон, подписав трех экс-нижегородцев — Хвостова, Бабурина и Ивлева.

Правда, затем всех краснодарских любителей баскетбола, количество которых серьезно увеличилось за прошлый год, постигло разочарование: из Барселоны Барцокасу пришло предложение, от которого он не смог отказаться, уехав в Каталонию и прихватив с собой еще и Виктора Клавера. Руководство «Локо» решило, что дело грека должен был продолжать его соотечественник, и рискнуло вернуть в Россию Фотиса Кацикариса, печально известного по работе с российской сборной в 2012–2013 годах. Вместе с ним в команду пришли Марди Коллинз, Кевин Джонс, Кенни Гэбриэл и Ян Вуюкас, игроки добротные, но уступавшие в уровне предыдущему созыву легионеров «Локо». Лишь в сентябре картину исправил хорошо знакомый российским любителям баскетбола Тейлор Рочести, зажигавший в сильнейшем составе «Нижнего Новгорода».

Пусть Кацикарис отлично проявил себя в качестве тренера «Мурсии», но в России у него снова не получилось. В чемпионате «Локо» стартовал с двух поражений, потерпев одно из них от «Енисея», причем в родных стенах. На первом этапе Еврокубка краснодарцы и вовсе проиграли четырежды, что предрешило судьбу Кацикариса: его у руля команды сменил действующий наставник сборной Сербии Саша Обрадович. Нельзя сказать, что перестановка возымела мгновенный эффект: в Еврокубке железнодорожники чередовали хорошие игры с невнятными, но зато в Единой лиге начали штамповать победу за победой. Под натиском «Локомотива» поочередно пали ЦСКА, «Зенит» и УНИКС, а в начале 2017 года южане выглядели едва ли не сильнейшей командой страны. «Локо» даже установил клубный рекорд по количеству побед подряд в Единой лиге, выиграв 13 встреч.

Интересно, что клуб принял решение отказаться от услуг Гэбриэла, который не оправдал ожиданий, при этом заручившись поддержкой хорошо знакомого болельщикам «Зенита» Каспарса Берзиньша. Латыш дебютировал за «Локо» как раз в первом матче с сине-бело-голубыми в рамках Еврокубка и огорчил свою бывшую команду двумя точными трехочковыми в самые ответственные моменты матча, что помогло железнодорожникам одержать уверенную победу. В Петербург Каспарс не приехал из-за проблем со спиной, но это не помешало его команде взять верх и выйти в следующий этап Еврокубка. Там, правда, «Локо» сенсационно за два матча уступил «Уникахе», в матчах с которой «Зенит» осенью выглядел достаточно уверенно.

Теперь команда Обрадовича полностью сосредоточена на Единой лиге, а матч с «Зенитом» является для нее важнейшим в этой регулярке. После поединка с петербуржцами «Локо» уже не будет встречаться с командами из первой пятерки.